El próximo Rover Marciano de la NASA es el más fuerte y el más inteligente hasta ahora

El próximo Rover Marciano de la NASA es el más fuerte y el más inteligente hasta ahora…

Con ocho exitosos aterrizajes en Marte, la NASA está subiendo la apuesta con su nuevo rover.

La nave espacial Perseverance, cuyo lanzamiento está previsto para esta semana, es el rover marciano más fuerte y más inteligente de la NASA hasta ahora.

Lleva la última tecnología de aterrizaje, además de la mayor cantidad de cámaras y micrófonos jamás ensamblados para capturar las vistas y sonidos de Marte. Sus tubos de retorno de muestras súper esterilizados, para rocas que podrían contener evidencia de vida marciana pasada, son los artículos más limpios jamás enviados al espacio. Un helicóptero está incluso yendo a un vuelo de prueba de otro mundo.

La tercera y última misión a Marte de este verano, después del orbitador Hope de los Emiratos Árabes Unidos y la combinación orbitador-rover Quest for Heavenly Truth de China, comienza con un lanzamiento programado para el jueves por la mañana desde Cabo Cañaveral. Al igual que la otra nave espacial, Perseverance debería llegar al planeta rojo en febrero próximo, después de un viaje que durará siete meses y más de 480 millones de kilómetros.

El administrador de la NASA, Jim Bridenstine, no lo ve como una competencia. «Pero ciertamente damos la bienvenida a más exploradores para entregar más ciencia que nunca antes», dijo después de una revisión de lanzamiento el lunes, «y esperamos ver qué es lo que son capaces de descubrir».

Aquí tienes un vistazo a la perseverancia:

PERSEVERANCIA VS. CURIOSIDAD:

El Perseverance, de seis ruedas y tamaño de un coche, es un imitador del rover Curiosity de la NASA, que ronda Marte desde 2012, pero con más mejoras y más volumen. Su brazo robótico de 2 metros tiene un agarre más fuerte y un taladro más grande para recoger muestras de rocas, y está lleno de 23 cámaras, la mayoría de ellas a color, más dos más en Ingenuity, el helicóptero de autostop. Las cámaras proporcionarán el primer vistazo de un paracaídas que se abre en Marte, con dos micrófonos que permiten a los terrícolas escuchar a escondidas por primera vez. El cráter de Jezero, que una vez fue hogar del delta de un río y un lago, es el lugar de aterrizaje marciano más arriesgado de la NASA debido a las rocas y los acantilados, que se espera evitar con los sistemas de auto-navegación de la nave espacial. La perseverancia también tiene más capacidad de autoconducción, por lo que puede cubrir más terreno que la curiosidad. Las mejoras hacen que el precio de la misión sea más alto: casi 3.000 millones de dólares.

LA RECOGIDA DE MUESTRAS:

La perseverancia perforará en las rocas con mayor probabilidad de contener signos de vida antigua y guardará la colección en el suelo para esperar a un futuro explorador. Cuarenta y tres tubos de muestra están a bordo de este rover, cada uno meticulosamente limpiado y horneado para eliminar los microbios terrestres. La NASA quiere evitar introducir moléculas orgánicas de la Tierra en las muestras marcianas que regresan. Cada tubo puede contener media onza (15 gramos) de muestras del núcleo, y el objetivo es reunir alrededor de una libra (0,5 kilogramos) en total para el regreso a la Tierra. La NASA espera lanzar la misión de recogida en 2026 y tener las muestras de vuelta en la Tierra en 2031, lo antes posible.

DEMOSTRACIÓN DEL HELICÓPTERO:

El helicóptero de 4 libras (1,8 kilogramos), Ingenuity, viajará a Marte agarrado a la panza del rover y, unos meses después del aterrizaje, intentará volar solo. Una vez que caiga en la superficie marciana, Ingenuity comenzará como un pajarito, elevándose 3 metros en la extremadamente delgada atmósfera del planeta y volando hacia adelante hasta 2 metros. Con cada intento, intentará ir un poco más alto y más lejos. «Realmente es como el momento de los hermanos Wright», dijo la directora del proyecto MiMi Aung. Ella tiene un mes para apretar tantos saltos de helicóptero como sea posible antes de que el rover pase a un trabajo geológico más apremiante. El futuro podría ver a la próxima generación de helicópteros explorando el lejano territorio marciano en busca de astronautas o incluso robots.

BENEFICIOS HUMANOS:

Además del helicóptero, el Perseverance lleva otros experimentos que podrían beneficiar directamente a los astronautas en Marte. Un instrumento del tamaño de la batería de un coche cubrirá el dióxido de carbono atmosférico en oxígeno, un ingrediente esencial para los sistemas de propulsión y respiración de los cohetes. Otro instrumento, zapping de rocas con láseres para identificar moléculas orgánicas y minerales, lleva muestras de material de trajes espaciales. La NASA quiere ver cómo los tejidos soportan el duro ambiente marciano. Será en el mejor de los casos en los años 2030, según la NASA, antes de que los astronautas se aventuren a Marte.

POLIZONES FRÍOS:

Un par de meteoritos marcianos se dirigen finalmente a casa, o al menos trozos de ellos para ser usados como blancos de calibración por los instrumentos de disparo láser a bordo del Perseverance. Otros polizones fríos: chips de silicio con los nombres de casi 11 millones de personas que se inscribieron, así como una pequeña placa que muestra a la Tierra y Marte en lados opuestos del sol con el mensaje «explorar como uno» en código Morse metido en los rayos solares. También hay una placa que rinde homenaje a los trabajadores médicos en el frente de la pandemia. El coronavirus está impidiendo que cientos de científicos y otros miembros del equipo viajen a Cabo Cañaveral para el lanzamiento.